식품 혁신에 더 많은 여성이 필요

농업-기술 스타트업 펀딩에 대한 최근의 보고서는 몇가지 주목할 만한 수치를 제공하고 있지만, 거의 주목을 받지 못했다. 그러나 성별 불일치와 관련한 정보에 대해서는 주목해 볼 필요가 있다.

점점 더 많은 벤처 캐피탈이 이 분야에 투자를 하고 있는데, 이것은 좋은 소식이다. 그러나 이러한 자금이 인구통계학적으로 모든 분야에 균등하게 제공되지 않는다는 것이다. 가장 중요한 것은 여성이 뒤쳐져 있다는 것이다.

이 보고서는 미국에서 작성된 것이지만, 캐나다에서도 동일한 현상이 발생하고 있다는 것에 대해서는 의심의 여지가 없다.

10월 초에 발표된 Money Where Our Mouths Are 보고서에 따르면, 새로운 벤처 기업 도전에 남성과 여성의 비율이 큰 격차가 있는 것으로 나타났다. 이것은 농-식품분야에서 여성과 남성 창업자의 불균형에 대한 첫 조사였다.

2018년기준으로, 농업-기술 벤처기업 중에서 단지 16 퍼센트만이 공동 창업자로 최소 한 명의 여성이 포함되어 있었다. 보고서는 이러한 비율은 과거 5년간 거의 변함이 없었다고 했다.

일부에서는 남성이 주도하는 프로젝트가 여성이 주도하는 것보다 많기 때문이라는 주장을 할 수도 있지만, 이것은 매우 중요한 문제의 핵심이다. 그러나 음식은 다르다. 음식은 문화, 정서 그리고 지역사회의 기초이다. 우리의 일상과 밀접한 관련이 있다.

시스템 속에 생각의 다양성이 없거나 거의 존재하고 있지 않기 때문에, 식품 제조는 수년간 혁신을 위한 노력을 해 왔다. 우리는 지난 몇 년간 음식과의 관계를 새롭게 재정의하는 혼란스러운 과정을 보아왔다. 단백질, 식품과 환경의 지속성 그리고 유통과정에서 소비자와 연결하는 방법 등등 모든 것이 변화하고 있다.

이런 변화의 대부분은 지금까지 식품업계에서 정상을 차지하지 못했던 리더들에 의해 주도되고 있다. 우리는 더 높은 품질의 인스턴트 제품, 더 많은 전자 상거래, 더욱 흥미로운 식물성-기반의 포트폴리오 출현 그리고 실험실에서 생산된 식품 등등을 보고 있다.

비-전통적인 농-식품 투자자들은 동물복지, 환경 또는 영양과 관련하여 현대인들의 요구에 부응하는 정도에 따라 식품을 어떻게 생산해야 하는지에 대해 다른 비전을 갖고 있다. 그리고 일반적으로 여성들은 식품 시스템에 대해 다르게 생각하고 있다. 또한 여성은 남성과 다르게 위험을 관리하고, 시장을 보다 다차원적으로 본다.

보고서에 따르면, 여성이 설립한 식품 비즈니스가 이익을 더 많이 낸다. 여성들이 설립한 식품 비즈니스에서 자본 효율성이 높아 투자 수익률이 35 퍼센트나 높다. 그렇기 때문에 이 수치는 식품산업에서 여성 기업가가 중요하다는 것을 보여주는 단적인 사례이다.

지난 몇 년간, 여성이 설립한 스타트업이 시작단계에서는 많았지만, 사업확장으로 자본규모가 늘어나게 되면서 숫자가 줄어들었다. 여성들은 식사 키트, 음식 서비스 회사 그리고 홈 쿠킹 기업에서 성공률이 더 높았다. 그러나 농업과 가공으로 확장 가능성과 관련이 있는 경우에는 여성들이 줄어들고 있다.

대부분 남성으로 구성된 투자자들은 재정적인 면에서 정통하면서, 확장성을 크게 본다. 여성들은 음식이 제공할 수 있는 미묘한 차이를 인식하는데 뛰어난 재능을 발휘하는 경향이 있으며, 비즈니스의 재정적인 부문에서는 인지력을 더 길러야 한다.

여성들은 비즈니스에 주어지는 기회와 도전에 대해 더 정직하게 평가를 내린다. 여성들이 이끄는 팀은 장기적인 성공에 초점을 맞추는데, 이것은 식품산업에서 중요한 요소이다. 여기서는 첨단기술이나 신속함을 추구하는 산업과는 달리 인내심이 미덕이다.

또한, 보고서는 음식 산업에 종사하는 여성 사업가들은 남성에 비해 대출을 훨씬 빨리 상환한다고 했다. 또한, 여성들은 수익을 가족, 건강, 교육 그리고 지역사회에 다시 투자하는 경향이 강하다고 했다.

벤처 캐피탈은 식품 부문에서 매우 단편적이고 고립된 시스템이다. 자금조달의 단계에서부터 더 많은 여성을 확보하고, 기회를 주어야 한다.

식품 산업에서 여성에게 더 많은 기회를 주어서 남성과 여성이 평등한 기회를 가지도록 하라고 하는 것은 페미니스트의 문제가 아니다. 그것은 지난 30년간 보았던 것 보다 훨씬 더 강력한 식품 혁신을 이루어 내기 위함이다. 보고서는 성별의 차원에서 살펴보았지만, 우리는 식품 경제 성장에 똑같이 기여할 수 있도록 하자는 것이다.

다양성을 포용한다는 것은 학교, 기업 그리고 교실에서 낮게 평가받고 있는 그룹들에 대한 것만이 아니다. 매일 매일의 우리 식탁에 올라오는 음식을 통해 모자이크 사회가 반영되는 풍경을 만들어 보자는 것이다. (Source: Troy Media. Sylvain Charlebois is senior director of the agri-food analytics lab and a professor in food distribution and policy at Dalhousie University, and a senior fellow with the Atlantic Institute for Market Studies.)