토양은 지구의 과거와 미래의 열쇠

영어에서 늪지대, 흙먼지 그리고 진흙 등과 같은 토양을 평가하는 다양한 단어들이 있지만, 토양이 가진 가치를 적절하게 표현한다고는 볼 수 없다.

토양은 문화를 이루는 근간이다. 내가 자란 아일랜드는 1800년대 가뭄으로 인한 기근을 경험했기 때문에 토양과 관련한 부정적인 의미들이 많다. 예를 들면, 유명한 시인 Patrick Kavanagh는 그의 시에서 토양을 사용하여 절망을 묘사하기도 했다.

그렇다면, 토양이 먼지와 같은 가치 없는 존재에 불과할까? 그렇지 않다. 토양은 과거의 역사를 기억하고 있는 대성당이다. 토양은 우리들 주변에 있는 어른들처럼 지구의 과거를 기억하고 있기도 하지만, 미래의 지속가능성에 대한 기록도 보유하고 있다.

기억의 저장소

토양은 도서관처럼 인간과 지구의 진화에 대한 역사를 기억하고 있다. 우리는 토양에 남아있는 흔적을 통해 질소순환에서부터 원자무기 사용에 이르기까지 최근에 있었던 엄청난 양의 정보들을 읽을 수 있다.

세계 전체 생물의 4분의 1이 토양에서 발견되고 있다. 토양은 식물, 박테리아 그리고 곰팡이 등이 함께 진화하고 있는 곳이다. 많은 경우에, 식물과 토양 미생물은 상호 유익한 관계를 수립하고, 복잡한 신호를 보내면서 서로 커뮤니케이션을 하고 있다. 나비, 딱정벌레 그리고 일부의 벌들은 그들의 생활주기에서 일정한 단계동안 토양을 필요로하고 있다.

토양은 또한 자연식물들을 기억하기 때문에 생태계를 복원하는데 도움을 줄 수 있다. 예를 들면, 도심에서 토양에 잔디씨를 뿌려 잔디밭을 만들 수 있다는 것이다. 식물의 경우, 토양 미생물과의 상호작용이 그들의 후손들에게 전달될 수 있다.

생태계 서비스

기후변화의 해결책을 찾기 위한 우리의 긴급한 연구에서, 우리는 대기중에 있는 이산화 탄소를 줄이는 핵심이 토양이라는 것을 알았다. 따라서 우리는 토양이 식물을 재배하는 장소를 제공하는 것은 물론이고, 우리의 삶에 필수적인 경제, 환경 그리고 사회적인 서비스를 제공하는 대체불가능한 “지구의 피부”로 인정하고 있다.

지금은 그 어느때 보다, 지구의 생명을 유지하고, 기후변화를 되돌리고, 생물의 다양성을 유지하는데 토양이 핵심적인 역할을 한다는 토양과학이 주목을 받고 있다.

토양에 대한 이해

토양과학과 관련하여 최근에는 국제 토양 탄소 지도 그리고 토양 다양성 지도 제작을 포함한 여러가지 국제협력에 대한 이야기가 오가고 있다.

분자기술의 급진전과 함께 토양 유기체와 그들이 수행하는 많은 필수적인 기능 사이의 관계를 훨씬 더 자세하게 이해할 수 있게 되었다. 또한, 우리는 인간의 활동과 기후변화가 토양에 어떤 스트레스를 주고 있으며, 이를 어떻게 복원해야 하는지에 대해서도 훨씬 더 많이 배우고 있다.

우리는 도시의 토양이 제공하는 서비스와 그에 부여되는 스트레스에 대해서도 더 많이 배우고 있다. 캐나다의 토양 과학자인 Henry Janzen에 따르면, 토양과학의 기본 목표와 핵심은 지구의 지속 가능성으로 토양에 숨겨진 기억들을 추출하는 것이다.

장의 토양관리

집중적인 농업 시스템은 동물과 식물의 다양성과 풍부함을 감소시키며, 토지의 황폐화와 토양 손실의 주요 원인이기도 하다.

토양에 대한 이해를 높이는 것은 지속 가능한 농업 생태계 시스템을 개발하고 지원하는 동시에 인류에게 충분한 음식과 섬유질을 제공하기 때문에 중요하고 긴급한 것이다.

농지 관리자인 농부들은 이러한 도전의 최전선에 있다. 많은 사람들은 단지 작물을 생산하는 것 이상으로 토양을 고려하여, 농업 생태학적인 접근법으로 식물의 다양성을 지키는 청지기 또는 관리인의 역할을 한다.

예를 들어, 농부들은 꽃이 피는 작물(buckwheat, phacelia, sweet clover, vetch etc.)들을 혼합적으로 재배하여 꽃가루 공급을 늘리는 효과를 누린다. 그 작물들은 겨울 내내 토양을 덮고 있으면서 토양을 보호하기도 한다. 그리고 땅에서 분해되면서 토양의 구조와 생물학적인 활성화를 시키는 동시에 현금을 만드는 작물에 영양분도 공급한다.

우리는 과거 어느때 보다도 토양에 대한 학습량이 많으며, 소중히 다루어야 한다는 것을 배우고 있다. 토양은 우리 행성의 과거와 미래에 대한 열쇠를 가지고 있다.

(Source: The Conversation Canada. Derek Lynch is a professor of agronomy and agroecology at Dalhousie University.)