미래 농법을 시작한 Vertical Air Farms

새로운 농법에서는 손톱 밑에 흙이 들어가지 않으면서 식물을 재배하는 것이 당연한 것처럼 보인다.

흙을 사용하지 않고 실내의 벽면을 이용하여 태양 전지판을 사용한 불빛으로 허브와 같은 초록색 잎이 많은 식물들을 재배하고 있다.

Vertical Air Farms는 농구 용어처럼 들릴지 모르겠지만, 매니토바에서는 첫번째 수기경 재배 농장 (aeroponic farm)이며, 캐나다에서는 두번째이다.

수직 부문은 식물이 자라는 패널이다. 작물들은 온실처럼 수평으로 자라지 않고, 수직의 공간에서 자라기 때문에 훨씬 적은 면적이 필요하다.

식물은 수직 패널의 구멍에서 자란다. 작물이 없으면, 절벽에 있는 제비집처럼 보인다. 패널은 이동 가능한 옷장과 같이 바퀴가 달려 있으며, 위치와 방향을 마음대로 조정할 수 있다.

Vertical Air 운영자 중에 한명인 Kale Rempel씨는 수 년 전 미국의 우주 프로그램에서 시작된 미래 지향적인 농법이라고 했다. Rempel씨는 파슬리, 딜, 바질, 아루굴라 그리고 민트 등이 멕시코나 캘리포니아에서 위니펙까지 오려면 10일이 걸리지만, 지역에서 재배하기 때문에 훨씬 신선하다고 했다.

그리고 놀랄 정도로 깨끗하다. 흙을 사용하지 않기 때문에 손톱 밑에 흙이 있을 이유가 없다고 하면서 “흙은 질병과 해충을 이동시킨다. 이 방법은 식물 재배에서 가장 깨끗한 방법이다.”고 했다. 살충제나 살균제를 사용해야 할 이유가 없다고 덧붙였다.

식물은 코르크 모양의 스폰지에서 싹을 낸 후에 패널에 꽂는다. 식물의 뿌리에는 단계에 따라서 다르지만, 매 6분 단위로 5초에서 8초간 영양분을 함유한 물을 자동적으로 뿌려준다.

물은 썸 펌프의 도움을 받아 순환하며, 자동적으로 계속해서 사용되도록 설계되어 있다. 모니터링 시스템은 필요한 미네랄과 영양소가 자동적으로 물에 첨가되도록 설계되어 있다.

탄소 배출량은 제로이다. 물 사용량은 일반 재배 농법의 5 퍼센트로 1일 5 갤런만 사용한다. 전체 시스템은 320개의 태양 전지판으로 구성되어 있다. Rempel씨는 “작물들은 최상의 영양상태와 환경에서 자란다.”고 했다.

Rempel씨는 흙에서 식물을 재배하려면 질병과 해충들을 방어하기 위해 많은 작업을 해야 하지만, 이 농법은 실내에서 회전 의자에 앉아 와인을 마시면서 원하는 식물을 재배할 수 있다고 했다.

수기경 재배는 생산량을 2배에서 3배로 늘릴 수 있다고 했다. 재배기간은 식물에 따라서 다르지만, 18일에서 30일이 걸린다고 했다. Vertical Air는 Oak Bluff에 있는 40 에이커의 농가에서 연중 식물을 재배하고 있다.

Vertical Air의 소유권을 가진 3명은 30세 이하로 농사를 지을 것으로는 상상도 못했던 사람들이었다. 1년전까지해도 Joel Alvestad 매니저는 Lake of the Wood에서 낚시 가이드였고, 영업과 마케팅을 담당하고 있는 Kale Rempel과 작물 재배 및 수확을 돕는 Kacee Laninga씨는 중고 자동차를 수리하여 판매하는 일을 하고 있었다.

Alvestad 매니저는 라스베가스에 거주하는 삼촌인 Mike Sorobey씨로부터 연락을 받고 시작했다. Sorobey씨는 위니펙 출신으로 라스베가스에서 트레이드 쇼를 운영하고 있다. 그는 트레이드 쇼에 참석한 수기경 재배 시스템을 보고 매니토바에서 시도하기 좋은 비즈니스라는 생각이 들어 추천을 했다.

Sorobey, Alvestad, Kale Rempel과 그의 아버지가 투자자이고, Kacee Laninga와 남편은 땅과 건물을 제공하고 있다.

은퇴한 마스터 카펜터인 Larry Rempel씨는 오래된 헛간을 수기경 재배가 가능하도록 전환하는데 500,000 달러를 투입했다. 320개의 태양 전지판을 설치하는데 317,000 달러의 비용이 들어 갔지만, Manitoba Hydro 에너지 인센티브 프로그램으로부터 117,000 달러를 지원받았다. 그리고 지난 1월에 본격적인 가동을 시작한 이후 3,000 달러 상당의 전기를 판매하기도 했다.

지역에서 생산한 재료를 우선으로 구입한다는 것이 비즈니스 신념인 Stella’s Café and Bakery는 Vertical Air의 첫번째 고객이다. Stella’s에서 정기적으로 식사는 하는 Kale Rempel이 Grant Anderson 부사장을 농장으로 초청하여 전체 과정에 대한 설명과 시식회를 가진 후에 납품이 결정되었다.

Anderson 부사장은 “내가 전에 맛본 것들과는 달랐다. 가장 인상 기었던 품목은 바질, 파슬리 그리고 아루굴라였다. 모두 뛰어난 제품이었다.”고 했다.

Stella’s는 Vertical Air에서 재배하는 상품들을 메뉴에 통합하는 직업을 하고 있다. Vertical Air는 약 1개월전부터 작물에 대한 마케팅을 시작했을 정도로 아주 초기 단계이다. 2,600 스퀘어 푸트의 공간에 5개 베이를 갖추고 있는데, 현재는 1곳만 가동 중이다.

Anderson 부사장은 “대륙을 가로질러 신선한 식품을 운송하는 것은 대단히 어려운 일이다. 그렇지만, 25 킬로미터 떨어진 곳에서 연중으로 신선한 식재료를 공급받을 수 있다는 것은 환상적이다.”고 했다.

기업가들에게 수기경 재배법은 처칠과 같은 매니토바 북부지역 커뮤니티에는 환상적인 방법이 될 것으로 보고 있다. 운송비가 많이 드는 원거리 커뮤니티의 경우는 매일 필요한 상추나 당근은 물론이고 토마토와 같은 작물도 재배가능 하도록 실용적인 형태로 바꿀 수 있다.

현재는 경제적인 이유로 샐러드 위주로 재배를 하고 있다는 Rempel씨는 “우리는 가격경쟁에서 누구와 싸워도 이길 수 있다.”고 했다.

현재 캐나다에서 수기경 재배를 하는 곳은 노스웨스트 테리토리스 (Northwest Territories)에 있는 열로우나이프 (Yellowknife)이지만, 미국에서는 많은 곳에서 이 농법으로 재배하고 있다.

수기경 재배는 1주일 내내 작동하지만, 밤 6시간 동안은 소등을 하여 식물이 잠을 잘 수 있도록 한다. (Staff)