식물성 단백질 생산에 역량을 집중하는 캐나다

한국의 평창에서 열린 동계 올림픽에서 메달을 딴 선수들은 집으로 돌아와 승리자로서의 기쁨을 누리고 있을지 모르지만, 캐나다 연방정부가 실시한 ‘수퍼클러스터 (supercluster)’ 경쟁에서 승리한 단체들은 지금부터 시작을 해야 하는 냉엄한 현실에 직면해 있다.

식물을 기반으로 한 식재료 부문에서 캐나다를 세계적인 리더로 만들겠다는 포부를 갖고 있는 Protein Industries Canada (PIC)는 이달 초에 연방정부가 선정한 이노베이션 펀드를 받는 최종 5개 단체 중에 한 곳으로 선정되었다. PIC는 연방정부의 전체 수퍼클러스터 지원금 중에서 153 밀리언 달러를 받지만, 주정부와 민간기업 그리고 다른 현물 투자까지를 고려하면 총 투자금액은 800 밀리언 달러 이상이 될 것으로 보고 있다. 이는 서부 캐나다 농업의 다양성에 큰 전환점을 이룰 것으로 보고 있기도 하다.

식물성 단백질의 세계시장 규모는 13 빌리언 달러로 평가되고 있으며, 캐나다의 농식품 분야는 최대 30 빌리언 달러까지 점유할 수 있을 것으로 보고 있다.

농식품 분야의 미래는 전문가들이 예상했던 것과는 다르게 움직이고 있다. 예를 들면, 20년전에만 해도 시리얼 중심의 곡물을 벗어난 농작물이 이처럼 주목을 받을 것이라고는 생각하지 못했었다. 캐나다가 수출하는 육류가 교역조건, 통화 그리고 질병이 문제가 될 것이라고도 생각하지 못했다. 그리고 캐나다가 식물성 단백질에서 세계 시장을 리더 할 수 있을 것이라는 것에 대해서도 전혀 예상을 하지 못했었다.

농식품 분야의 미래는 전문가들이 예상했던 것과는 다르게 움직이고 있다. 예를 들면, 20년전에만 해도 시리얼 중심의 곡물을 벗어난 농작물이 이처럼 주목을 받을 것이라고는 생각하지 못했었다. 캐나다가 수출하는 육류를 교역, 통화 그리고 질병이 방해가 될 것이라고는 생각하지 못했다. 그리고 캐나다가 식물성 단백질에서 세계 시장을 리더 할 것이라는 것에 대해서도 예상을 하지 못했었다.

지난해 Canada West Foundation이 발표한 보고서에서는 식물을 기반으로 한 단백질은 21세기 중반에 접어들면, 전체 단백질의 3분의 1을 차지할 것으로 예상하고 있다. 2023년에는 식물성 단백질의 소비량이 현재의 두 배가 될 것으로 예측하기도 했다. 개발 도상국에서 늘어나는 중산층들은 육류를 더 많이 섭취하고 있지만, 선진국들은 식물성 단백질의 소비량을 늘려가고 있다.

농부들의 입장에서 식물성 단백질 소비가 늘어난다고 하는 것을 다른 면으로 보면, 농부들이 접근할 수 있는 시장이 넓어지면서 하이-테크 일자리가 더 많아진다는 것을 의미한다. 여기에 농부들과 농업의 기회가 있는 것이고, 캐나다가 제일 큰 수혜자가 될 수 있다는 것이다.

PIC는 아주 독특한 단체이다. 110개가 넘는 연구, 생산 조직이 밸류-체인을 이루고 있다. 지금까지 농부들은 종자개량이나 정밀농업 등을 통해 농부들의 이익을 늘리는 방법으로 일을 해 왔지만, 지금부터는 혁신적인 식품 가공과 새로운 시장 개발에 투자를 해야 한다. 식품가공 분야가 절대적으로 약한 것이 서부 캐나다 농업의 현주소이다. 이 지역은 예전부터 곡물 수출에 집중해 왔다.

PIC의 Frank Hart 의장은 Between the Rows와의 인터뷰에서 “우리가 할 일은 좋은 씨앗을 개발해 내고, 이 씨앗을 이용해 재배한 곡물을 사용하여 고부가가치의 가공품을 생산하고, 이들 상품을 필요로 하는 시장을 개발하는 것이다.”고 했다. 그리고 “예를 들면, 펄스류의 곡물에서 단백질 추출로 20 퍼센트가 사용되는데, 나머지 80 퍼센트는 어떻게 처리하는가?”라고 했다.

그는 “우리는 산업용 제품, 화장품, 동물용 사료 등등에서 사용가치를 찾아야 한다. 전체 가공 사이클을 더욱 실용적으로 만들어 이익이 되도록 해야 한다. 이것은 다른 지역에 있는 가공회사들을 캐나다 서부지역으로 끌어들이는 요인이기도 하다.”고 했다.

앞에서 적은 것과 같이 진행이 된다면, 완벽하다고 볼 수 있다. 그렇지만 현실은 그렇지 않다는 것이다. 예를 들면, 건설공사 현장에 주차되어 있는 다른 지역의 자동차 번호판이 있으면 공연히 시비를 걸기도 한다. 뿌리깊은 지역적인 정서도 극복해야 할 대상이다.

Canadian West Foundation은 보고서에서 이 문제를 집중적으로 제기하지는 않았지만, 캐나다의 주들이 “항상 최고의 수준으로 협력을 해 온 것은 아니다. 주간의 교역에서 많은 분쟁이 발생한다는 것에서 이를 알 수 있다.”고 했다. 보고서는 “주들은 서로 경쟁을 할 것인지, 협력을 할 것인지를 선택해야 한다. 그리고 협력하여 전세계와 경쟁을 해야 한다.”고 했다.

Hart 의장은 PIC는 “촉매제”를 사용한 접근방법을 사용할 것이라고 하면서, “그들은 비록 경쟁자 이기는 하지만, 협력을 유도하는 강력한 인센티브를 사용할 것이다. 이유는 이것이 전체 산업을 위해서 도움이 되기 때문이다.”고 했다. PIC의 미션은 참여한 기업을 주시하는 것이다. (■ Laura Rance is editorial director at Glacier FarmMedia.)